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BBC Mundo
Marcelo Risi
Marcelo Risi
productor
de la serie


Sucedió en el Siglo XX La conquista del espacio

5. La conquista de Marte

Marte: un planeta con nombre de dios. El dios romano de la guerra, la agricultura y el estado.

El paisaje del planeta rojo, visto por una de las sondas Vikingo.

Desde siempre, el hombre ha sido cautivado por el planeta rojo, imaginándolo como uno de los posibles reductos de vida extraterrestre, a partir de las primitivas observaciones de los canales de Marte, que sugerían impresionantes acueductos.

El cuarto planeta del Sistema Solar, cuenta con un lugar especial en la ciencia ficción. Un ejemplo es la obra "La Guerra de los Mundos" de H.G.Wells, cuya adaptación radiofónica, a cargo de Orson Welles, causó pánico en Estados Unidos durante su primera transmisión en octubre de 1938.

Una vez en marcha la carrera espacial, Marte se convirtió rápidamente en uno de los objetivos a explorar. Así, luego de la conquista de la Luna, Washington se propuso izar también la bandera estadounidense en el planeta rojo.

Crónicas marcianas

La primera nave en acercarse a Marte fue soviética, aunque la misión fracasó.

La primera imagen cercana de Marte, transmitida por la sonda estadounidense Mariner 4.

Las primeras imágenes marcianas las aportó el Mariner 4, de Estados Unidos, en 1964. La sonda reveló un paisaje lleno de cráteres, parecido al lunar. Desde entonces, ha habido un promedio de una misión al planeta cada dos años.

En 1971, la Unión Soviética logró hacer descender una cápsula sobre la superficie de Marte, aunque nunca se recibieron imágenes de vuelta.

Las sondas Mariner siguieron aportando más y mejores imágenes de Marte, hasta que el gran éxito para la NASA llegó en 1976 con las naves robot Vikingo 1 y 2.

Las mismas descendieron, escudriñaron el paisaje marciano y realizaron una gran cantidad de experimentos, entre ellos, el análisis de muestras de suelo para intentar detectar la eventual existencia de vida en el planeta.

En la década de los 90 se observó un nuevo impulso que más sondas recorrieran los 65 millones de kilómetros que nos separan de Marte.

La NASA se apuntó otra importante conquista con la misión Mars Pathfinder, con la novedad de un vehículo robot todo terreno, el Sojourner.

Además de la gran cantidad de información recabada, que aún hoy se está procesando, el Mars Pathfinder llevó, por primera vez, la exploración espacial en vivo y en directo a través de la Internet.

Los tropezones de 1999

Aunque la NASA lleva la delantera en la exploración robótica de Marte, las misiones más ambiciosas realizadas en 1999 han fracasado.

El primer tropiezo fue la destrucción del Mars Climate Observer, u Observador del Clima Marciano, a causa de un error de cálculo por mezclar medidas en millas y en kilómetros.

El más reciente fue la pérdida de la sonda Mars Polar Lander, que debió aterrizar en el polo sur de Marte el pasado viernes, aunque su señal nunca se llegó a recibir, ni siquiera con la ayuda de otra nave, la Mars Global Surveyor, que orbita el planeta.

Mars Polar Lander: perdida en el planeta rojo.

Hasta ahora, la NASA ha preferido enviar misiones no tripuladas de costos relativamente bajos. La Mars Polar Lander, por ejemplo, ha costado 165 millones de dólares.

De una u otra manera, el silencio continúa y parece que Marte está empeñado en no revelarnos sus secretos. Al menos por ahora.

Sin embargo, el planeta rojo sigue siendo la próxima meta de la conquista del espacio, y una posible misión tripulada que, ya avanzado el Siglo XXI, partirá desde la Estación Espacial Internacional, Liberty.

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Desde los avances en la tecnología y las ciencia, hasta los choques ideológicos, el Siglo XX cambió el ritmo de la historia de la humanidad.

En esta serie presentamos una selección de algunos puntos clave que cambiaron nuestra vida cotidiana y la manera en que vemos al mundo ante la llegada del año 2000.


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