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BBC Mundo
Marcelo Risi
Marcelo Risi
productor
de la serie


Sucedió en el Siglo XX La conquista del espacio

4. Transbordadores espaciales

Los transbordadores de la agencia espacial estadounidense, NASA, representan la fase más reciente de los viajes tripulados al espacio.

Los también llamados "taxis espaciales" tienen la peculiaridad de despegar impulsados por cohetes y aterrizar planeando como aviones.

Transbordadores espaciales: la insignia de la NASA a fines del siglo XX.

Incluso se parecen a las aeronaves convencionales, por lo que parecen cerrar la brecha que diferencia a las primeras generaciones de cohetes de los aviones comerciales.

Superada la Guerra Fría entre Washington y Moscú, estas misiones se concentran en la ciencia. Su meta es, por ejemplo, estudiar cómo diferentes condiciones afectan la vida y la salud. Asimismo, son el entorno para numerosos experimentos con nuevas tecnologías, o bien mediciones en condiciones de ingravidez.

Desde el exitoso lanzamiento del pionero Columbia en abril de 1981, los transbordadores espaciales se transformaron en la nueva insignia de la NASA.

Cada despegue de un transbordador es seguido por millones de personas. Aún no es cosa de todos los días.

Sin embargo, poco menos de cinco años más tarde llegaron los problemas: el 28 de enero de 1986, el Challenger explotó 45 segundos después de su despegue desde Cabo Cañaveral.

Entre los siete tripulantes que murieron en el accidente se encontraba la maestra Christa McCauliffe, quien tenía previsto dar clases desde el espacio sobre la condición física de los astronautas y sobre las metas de los viajes espaciales.

Si bien esta tragedia no llegó a poner en tela de juicio el futuro de las misiones espaciales tripuladas, los planes de la NASA sufrieron un gran revés.

Incluso se llegó a especular con que un prototipo soviético de transbordador, con propulsores más fáciles de controlar, daría el golpe de gracia al programa espacial estadounidense. Aunque en ese caso, el desmoronamiento de la Unión Soviética llegó antes.

Una vez revisados los diseños y superadas todas las largas pruebas, las misiones del Columbia, el Discovery y el Atlantis se ganaron nuevamente un lugar privilegiado en la órbita terrestre, y participan en la concreción del próximo gran paso en la conquista del espacio: la estación internacional "Liberty".

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1. La carrera espacial
2. Los logros soviéticos
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El mundo: una aldea global
 

Desde los avances en la tecnología y las ciencia, hasta los choques ideológicos, el Siglo XX cambió el ritmo de la historia de la humanidad.

En esta serie presentamos una selección de algunos puntos clave que cambiaron nuestra vida cotidiana y la manera en que vemos al mundo ante la llegada del año 2000.


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