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Nick Caistor
Nick Caistor
analista de la BBC


Canal de Panamá
La nueva era


Las excavaciones iniciadas por los franceses permanecieron abandonadas durante casi una década.

Escribe Nick Caistor, analista de la BBC.

A las 12:00 del 31 de diciembre, y después de más de 80 años, Panamá al fin asumirá control del Canal que une a los océanos Atlántico y Pacífico. Un proceso que se puso en marcha con el tratado firmado en 1977 por el entonces presidente estadounidense, Jimmy Carter, y su contraparte panameño, Omar Torrijos.

El proceso culminará con la partida de los últimos dos soldados estadounidenses y la entrega total de control del Canal al gobierno de Panamá. Para muchos de los tres millones de panameños, ese será el momento en el que su país adquiera una independencia verdadera.

Hasta 1903, Panamá fue una provincia de Colombia.  Cuando la idea de construir el Canal se hizo realidad, Estados Unidos alentó a los políticos locales a que declararan su independencia. Y asi lo hicieron con el apoyo de Washington.

Sin embargo, a cambio de ese apoyo, Panamá tuvo que ceder a Estados Unidos el control de una franja de su terrotorio para la construcción del canal.

Ofensa a los nacionalistas

Los cementerios de la Zona del Canal son mudos testigos del alto costo humano de su construcción.

Después de finalizar la construcción de la vía interoceánica en 1914, Estados Unidos decidió quedarse con derechos territoriales sobre la llamada zona del Canal, es decir, sobre el propio Canal, y la estrecha franja de territorio que tiene a ambos lados.

Esto fue interpretado por muchos nacionalistas panameños como un insulto, y hubo numerosos períodos de tensión entre ambos países. Uno de ellos tuvo lugar en 1964 cuando 22 panameños fueron muertos al tratar de izar la bandera de su país en una escuela de la Zona del Canal.

Esta situacion potencialmente explosiva  fue uno de los factores que motivaron al entonces presidente Jimmy Carter a firmar el tratado en 1977.

Ahora, casi 100 años después de su declaración formal de independencia, Panamá asumirá el control de la totalidad de su territorio, y quedará al mando de su propio destino económico.

Pero no todos los panameños se sienten optimistas ante esta perspectiva. Algunos economistas pronostican, por ejemplo, que el tránsito por el Canal disminuirá cuando Estados Uidos deje  de estar a cargo del mismo.

Otros lamentan también que vayan a desaparecer de la economía los dólares que le inyectaban diariamente las tropas estadounidenses y los administradores del Canal y sus familias, sumando US$ 350 millones al año.

Asimismo, varios manifiestan su preocupación ante la posibilidad de que el gobierno panameño no invierta los ingresos producidos por el Canal en el mantenimiento y la modernizacion del mismo.

Preocupación por la seguridad

Efectivos de la policía panameña ingresan a la antigua base estadounidense Fuerte Corozal.

Críticos del traspaso del Canal a control panameño advierten que, cuando los estadounidenses acaben de abandonar sus bases en la zona, la seguridad del país centroamericano podría verse amenazada.

Temen, por un lado, que la guerra que vive Colombia entre el ejército, la guerrilla de izquierda y los paramilitares de derecha, se extienda hacia el norte, a territorio panameño.

Ya se han producido varios incidentes en los que el ejército colombiano ha perseguido a fuerzas guerrilleras dentro de Panamá. Además, varios miles de campesinos colombianos que huyen del conflicto, han cruzado la frontera.

Finalmente, también existen temores de que el narcotráfico procedente de Colombia y otros países, pueda aumentar su presencia en Panamá, y socavar su nueva independencia.

Guerra contra el narcotráfico

En 1989, Panamá fue invadido por 20.000 soldados estadounidenses cuyo objetivo era capturar  al gobernante militar del país, general Manuel Antonio Noriega, sospechoso de brindar apoyo a los carteles de drogas colombianos, cargo del que posteriormernte sería declarado culpable por un tribunal de Estados Unidos.

El traspaso del Canal dará a los panameños el control sobre su destino económico.

Algunos observadores arguyen que sin la presencia de Estados Unidos en el país, Panamá podría caer presa de la influencia y corrupción del narcotráfico, sobre todo si se toma en cuenta que el ejército del país fue disuelto luego de la invasion de 1989. Hoy, la seguirdad de Panamá está totalmente en manos de la fuerza de policía.

En un plano más general, algunos observadores internacionales se muestran preocupados de que cualquier nivel de inestabilidad que pueda afectar al país luego de la transferencia del Canal, podría repercutir en su importancia del país como centro financiero internacional.

Panamá gusta de presentarse en el mundo de las finanzas como "la Suiza de América Latina": ofrece transacciones confidenciales y términos muy favorables para inversionistas de otros países de la región.

Después del Canal, el sector bancario es la fuente más importante de ingresos y de empleos en el país. Este sector fue seriamente afectado por la invasión estadounidense de hace 10 años, y cualquier indicio de inestabilidad  o incertidumbre podría volver a tener un impacto negativo en él.

Traspaso sin problemas

En el mundo de las finanzas y los negocios, Panamá se presenta como "la Suiza de América Latina".

El gobierno de Mireya Moscoso está convencido de que tales temores carecen de fundamento.

Señalan que el país ha vivido un período de transición de 20 años desde la firma del acuerdo Torrijos-Carter, y que ello debería asegurar que tanto el traspaso como el futuro funcionamiento del Canal transcurran sin problemas.

Afirman que las bases de las tropas estadounidenses podrán ser aprovechadas de muchas formas ahora que están vacías: por ejemplo, dicen, para establecer nuevas industrias de tecnologia avanzada,  para institutos especializados, o para el turismo.

Funcionarios estadounidenses se han esforzado por asegurar al público que no abrigan la menor duda de que el gobierno panameño seguirá adminstrando el Canal en forma eficiente.

Y en caso de cualquier amenaza a la seguridad de la vía marítima, Estados Unidos tiene una carta bajo la manga: una de las cláusulas del tratado de 1977, que contempla la posiblidad de una intervención en caso de que se viole la "neutralidad" del Canal.


Canal de Panamá: mapa interactivo
ÍNDICE
Introducción
De nuestro corresponsal: la ceremonia de traspaso
Una larga historia
Nueva era para Panamá
Perspectiva de Washington
Galería de fotos
Especial BBC en inglés
 
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