La banca ilegal tiene en vilo a la economía china

  • 11 marzo 2014
China
Se calcula que el 20% de los préstamos en China provienen de bancos en la sombra.

Wenzhou es una ciudad en la provincia costera de Zhejiang, en el este China. Sus calles son anchas, demarcadas con árboles y la dominan modernos edificios. No dan ningún indicio de la confusión que se ha apoderado de su economía en los últimos dos años.

Wenzhou ha estado a la vanguardia de los experimentos de China con la empresa privada desde que se iniciaron las reformas hace más de 30 años. Como resultado, su ingreso promedio es el doble del resto de China.

Pero ahora algo anda mal. Miles de personas dentro del sistema de préstamos no oficiales de repente no pagaron. El Banco Central de China reportó que el 89% de los hogares y el 57 % de las empresas han pedido dinero prestado, pero no de los bancos.

Toda una red de personas y organizaciones parecía venirse abajo pero el gobierno local lanzó un sutil rescate.

El origen de la crisis fue el sistema bancario en la sombra de China.

'Banca en la sombra' es un nombre un poco siniestro para referirse a los fideicomisos, sociedades de arrendamiento financiero y de seguros, o cualquier otra institución financiera no bancaria que realiza funciones de banca sin licencia.

Cada país tiene prestamistas no oficiales, pero el de China es enorme. Individuos, empresas, incluso gobiernos locales, que no pueden conseguir préstamos de los bancos estatales han estado en un tren de préstamos de fuentes no oficiales desde hace años.

Ahora la preocupación es que toda la inestable pirámide está cerca de venirse abajo, llevándose a China y tal vez a la economía mundial consigo.

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"Eficiente pero con tasas altas"

Para empresas como Zhejiang Brothers Printing Company, que opera una fábrica de impresión de barajas, los préstamos de bancos en la sombra son el único medio para crecer.

Zhou Feng, de 30 años, me dijo que sin los préstamos de alto interés de los bancos no oficiales no podrían tomar pedidos grandes. Por lo general paga intereses entre el 24% y el 30% de estos préstamos, que en su caso pide para sólo tres o cinco días y que le da la fluidez que tanto necesita.

"Todavía preferimos usar los bancos en la sombra como la vía para conseguir dinero para resolver los problemas financieros, ya que es eficiente y rápido, aunque la tasa es muchos más alta que en los bancos", dice Zhou.

Admitió que sería mejor pedir prestado al banco, pero agregó que hasta la mitad de las empresas de Wenzhou se encontraban en la misma posición que él.

Tras la reciente crisis, el gobierno chino está poniendo a prueba un programa de préstamos no oficiales registrados. Estuve ahí el primer día de la amnistía para los banqueros sombra y prestamistas y como era de esperar, nadie se presentó.

Además, Zhou Dewen, el funcionario local a cargo del programa estaba convencido que la banca en la sombra se puede regular, a pesar de que representa un riesgo significativo.

"La banca en la sombra ha alcanzado un nivel muy alto. Sin leyes ni supervisión, semejantes cantidades de préstamos supondrán una gran amenaza", dijo.

"Es muy arriesgado y además ha sido causa de muchas crisis".

Zhou Feng
Zhou Feng pide préstamos con altos intereses por pocos días para conseguir dinero rápido y refinanciar su negocio.

Banca en la sombra para los ahorradores

Entonces, ¿qué tan grande es el problema de los bancos en la sombra de China?

Aunque no tranquiliza a nadie la respuesta es que realmente no se sabe. Al no estar regulada por las autoridades, la banca en la sombra china es desconocida. Aunque hay algunas cifras de la Oficina Nacional de Auditoría, es probable que sean imprecisas.

Se estima que los préstamos de bancos en la sombra constituyen el 20% de todos los préstamos. Las autoridades de Wenzhou creen que la cifra es de 3,7 billones de yuanes (U$604.000 millones en todo el país).

Lo que es evidente es que si hubiera una crisis bancaria -que hay sin duda- sería un enorme impacto en la economía, ya que la deuda se estima en más de 200% del PIB.

Y no son sólo los préstamos. Los ahorradores también se ven afectados por la banca en la sombra.

Estos bancos paralelos, así como algunos bancos no tan en la sombra, venden también los llamados Productos de Manejo de Riqueza, que ofrecen rendimientos que superan con creces la tasa de interés de depósito oficial del 3%.

Pero éstos son más riesgosos y evocadores de algunos de los complicadísimos productos vendidos en EE.UU. y Europa antes de la crisis financiera mundial que comenzó en 2007.

Hablé con un banquero en la sombra que pidió no ser identificado. Me dijo que aplicaba tasas de interés de hasta el 100% y que prestaba en promedio 6 millones de yuanes al mes, algo cercano a US$980.000.

"(El gobierno) no puede deshacerse de los préstamos en la sociedad, así que la banca en la sombra existirá para siempre", dice.

"Ellos sólo pueden prohibir los préstamos de altas tasas pero pueden prohibir todos los bancos paralelos. Es como las apuestas. A pesar de que están vetadas en China, mucha gente apuesta jugando cartas o mahjong".

Víctimas preocupadas

Wu
La hija de Wu está condenada a cadena perpetua por tener un banco de préstamos clandestinos.

A veces, sin embargo, las autoridades reprimen.

Uno de los banqueros en la sombra más famosos de China es una mujer. Wu Ying fue condenada a cadena perpetua y en su proceso incluso se discutió la pena de muerte. Conocí a su padre en su vivienda de una sola habitación. Fuera de ella, un grupo de víctimas pedía a gritos que les devolvieran su dinero.

En otra ciudad conocí a una víctima que perdió todo lo que su madre había ahorrado para jubilarse. Le prestó el dinero a su jefe para generar un mínimo más de interés del que ofrecía el banco. Pero la operación bancaria clandestina de su jefe colapsó y ella más tarde se suicidó.

Me había dicho: "Estoy más preocupada por lo que va a pasar a mi madre si se entera que perdió todo su dinero. Es demasiado vieja y también tiene la presión arterial alta, no puede soportar este tipo de noticias".

El impacto personal es enorme, al igual que las consecuencias para el país.

El problema se origina en el sector estatal. Los cuatro grandes bancos comerciales de propiedad estatal y otros bancos controlados principalmente por el Estado, hacen casi todos los préstamos oficiales.

Sus clientes suelen ser empresas de propiedad estatal. Esto significa que ha habido poco margen para los bancos privados y los bancos extranjeros representan menos del 3% de los activos totales del sector bancario.

Lehman Brothers
La crisis global podría ser mayor que la producida por el colapso de Lehman Brothers en 2008.

Para solucionar esto, los préstamos informales, que han existido durante mucho tiempo en China, han crecido rápidamente en los últimos cinco años, porque los gobiernos locales también empezaron a buscar préstamos en el sistema bancario en la sombra.

En medio de la crisis financiera global, el gobierno central lanzó un programa de gastos de 4 billones de yuanes para evitar la recisión.

Sin embargo, más que financiar el programa lo que hizo el gobierno fue dejarlo en manos de los gobiernos locales para que encontraran la manera de financiarlo.

¿Más grande que Lehman Brothers?

Si China tuviera una crisis bancaria, la pregunta es si el gobierno podría permitirse el lujo de rescatar a los bancos sin que se caiga el sistema.

Si lo puede hacer, sería todavía un desastre ya que el costo para el crecimiento económico sería severo. Si no puede, entonces China estaría en crisis y las consecuencias globales serían nefastas.

De alguna manera por afectar a cada ahorrador en el país más poblado del mundo, podría tener un efecto mayor que el colapso de Lehman Brothers en 2008.

De cualquier manera, es un resultado preocupante.

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