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Descubren nuevo mineral en meteorito mexicano

Última actualización: Jueves, 28 de junio de 2012
Fragmento del meteorito AllendeFoto: Detlev Van Ravenswaay/SPL

La panguita es el noveno mineral nuevo descubierto en la roca espacial. Foto: Detlev Van Ravenswaay/SPL

El 8 de febrero de 1969, una bola de fuego cruzó el cielo de México, esparciendo miles de fragmentos en el estado de Chihuahua.

Cuatro décadas después, el meteorito Allende, considerado el más estudiado de la historia, sigue siendo una fuente de información extraordinaria para la ciencia.

Científicos del Instituto de Tecnología de California, Caltech, descubrieron un nuevo mineral en la roca espacial y creen que se trata de uno de los minerales más antiguos del Sistema Solar.

El nuevo mineral es un óxido de titanio y fue denominado panguita. El nombre hace referencia a Pan Gu, el gigante de la mitología china que estableció el universo separando las energías de ying y yang para crear la Tierra y el cielo.

El mineral y su nombre ya han sido aprobados y catalogados por la Comisión de Nuevos Minerales, Nomenclatura y Clasificación de la Asociación Mineralógica Internacional.

Nanotecnología

Panguita incrustada en el meteorito Imagen gentileza Caltech

La panguita fue hallada incrustada entre otros materiales en el meteorito. Imagen: gentileza Caltech

Los científicos creen que el mineral fue uno de los primeros materiales sólidos del Sistema Solar y tendría una antiguedad de 4.500 millones de años.

"Se trata de un descubrimiento fascinante, porque la panguita no sólo es un nuevo mineral sino un material que era totalmente desconocido para la ciencia", señaló Chi Ma, de la División Geológica y Planetaria de Caltech.

El meteorito Allende es la mayor condrita carbonácea—una clase de meteoritos primitivos- que se ha encontrado en el planeta.

"Estas investigaciones son esenciales para comprender los orígenes del Sistema Solar"

Chi Ma

Chi Ma ha venido investigando meteoritos primitivos con nanotecnología desde 2007 y la panguita es el noveno mineral nuevo que se descubre en la roca Allende.

La nanomineralogía investiga partículas diminutas de minerales y sus propiedades.

"Lo sobresaliente de este meteorito es la cantidad de material que se encontró (que supera a la suma de todos los otros meteoritos de su tipo, es decir condritos, que se conocen hasta la fecha) y el hecho de que tiene unas inclusiones redondeadas ricas en silicatos y óxidos de calcio y aluminio que se supone que son unos de los objetos más antiguos (4.567 millones de años) que se han conservado en el Sistema Solar", dijo a BBC Mundo el profesor Fernando Colombo, del Departamento de Geología de la Universidad Nacional de Córdoba en Argentina.

"Estas inclusiones poseen isótopos muy extraños (o bien relaciones isotópicas anómalas) que indican procesos que ocurrieron muy al principio de la evolución del Sistema Solar, y de los cuales no hay otros registros", dijo Colombo, quien integra la Comisión de Nuevos Minerales, Nomenclatura y Clasificación de la Asociación Mineralógica Internacional.

El científico argentino señalo que "el meteorito Allende ha sido muy investigado. Sin embargo, muchos de los minerales que lo componen son extremadamente pequeños (unos pocos micrómetros de dimensión máxima), lo que complica notablemente su estudio. Sólo con el empleo de una combinación de técnicas modernas se los puede caracterizar de manera parcial, pero con suficiente información para que la Comisión de Nuevos Minerales, Nomenclatura y Clasificación los apruebe como minerales nuevos".

Orígenes del Sistema Solar

La panguita fue observada en primer lugar con un microscopio de electrones dentro de una llamada inclusión refractaria en el meteorito.

Diferentes minerales en el meteorito Allende Foto DR IAN STEELE & DR IAN HUTCHESON/SCIENCE PHOTO LIBRARY

El meteorito Allende colisionó con la Tierra en 1969. Foto: Dr. Ian Steele & Dr. Ian Hutcheson/SPL

Las inclusiones refractarias son unos de los primeros objetos sólidos del Sistema Solar y datan de un período anterior a la formación de la Tierra y los otros planetas.

"Refractario" significa que estas inclusiones contienen minerales que son estables a altas temperaturas y en condiciones extremas.

Chi Ma espera que el estudio de la panguita y otros nuevos minerales permita a los investigadores aprender más sobre las condiciones en que estos materiales se formaron.

"Estas investigaciones son esenciales para comprender los orígenes del Sistema Solar", señaló el investigador.

El estudio sobre la panguita fue publicado en la revista American Mineralogist.

Contexto

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