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La desventaja que acabó con los dinosaurios

Última actualización: Jueves, 19 de abril de 2012

Lo que selló definitivamente el destino de los dinosaurios fue que ponían huevos, según un nuevo estudio.

Dinosaurio ante el impacto de un asteroide D. VAN RAVENSWAAY/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Los dinosaurios no contaban con especies menores y medianas que pudieran recuperarse tras la extinción masiva. Imagen: D. Van Ravenswaay/SPL

Daryl Codron y Marcus Clauss, de la Universidad de Zurich, aseguran que ese carácter ovíparo llevó a que fueran los mamíferos, y no los dinosaurios, los que ganaran la batalla evolutiva. Los científicos se basaron en modelos matemáticos para llegar a sus conclusiones.

La teoría más aceptada es que la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años se debió al impacto de un asteroide, pero fue la estrategia reproductiva de estos animales lo que impidió que sobrevivieran la catástrofe, de acuerdo a los investigadores.

Debido a las limitaciones físicas impuestas por las características de los huevos, los dinosaurios tenían bebés muy pequeños. Cuanto más grande es un huevo, más gruesa debe ser su cáscara, pero este proceso tiene un límite, ya que debe ser posible el pasaje de oxígeno hacia el embrión.

Al salir del huevo, algunas crían pesaban apenas entre dos y 10 kilos, mientras que su madre podía llegar hasta 30 o 50 toneladas. Una madre Titanosaurus, por ejemplo, era 2.500 veces más pesada que su bebé recién nacido. En comparación, una madre elefante pesa solo 22 veces más que su cría.

Por otra parte, a diferencia de los mamíferos, que son amamantados, los dinosaurios que iniciaban su vida dependían desde el comienzo del alimento disponible en el medio natural.

Debido a su tamaño reducido al nacer, los dinosaurios bebés debían competir por alimento a medida que crecían con muchas especies de animales de diferentes tamaños y en distintos nichos ecológicos. Esta desventaja llevó a que no florecieran las especies de dinosaurios de rango mediano.

La supremacía de los dinosaurios como los animales terrestres de mayor tamaño permaneció intacta durante 150 millones de años. Pero cuando tuvo lugar la extinción masiva, la falta de especies de rango mediano fue deteriminante.

Desventaja

"En el caso de los dinosaurios, durante el desarrollo de la cría una única especie debía ocupar la mayoría de los nichos ecológicos a lo largo de su vida, compitiendo en cada etapa con múltiples especies de mamíferos"

Daryl Codron

Luego del impacto del asteroide, que alteró el clima terrestre, todos los animales con un peso superior a 25 kilos perecieron, según los investigadores. A diferencia de los mamíferos, los dinosaurios no contaban con una abundancia de especies de tamaños reducidos que pudieran sobrevivir al evento de extinción masiva.

Mientras los mamíferos ocuparon varios nichos ecológicos con diferentes especies, los dinosaurios ocuparon los mismos nichos con unas pocas especies grandes en sus diferentes etapas de crecimiento. Esta falta de especies de rango menor y mediano fue fatal ante el impacto del asteroide.

Titanosaurus

Una madre Titanosaurus pesaba 2.500 veces más que su bebé. Imagen: D. Van Ravenswaay/SPL

"El consenso entre los científicos es que los animales de diversos tamaños ocupan nichos ecológicos particulares. En el caso de los dinosaurios, durante el desarrollo de la cría una única especie debía ocupar la mayoría de los nichos ecológicos a lo largo de su vida, compitiendo en cada etapa con múltiples especies de mamíferos", explicó Daryl Codron.

Investigaciones anteriores sugirieron que algunas especies de mamíferos lograron sobrevivir al drástico aumento de temperatura tras el desastre protegidos en cuevas subterráneas o en medios acuáticos. La mayoría de los dinosaurios, en cambio, habría sido incinerada en forma instantánea.

Pero aún si hubieran logrado sobrevivir no hubieran tenido qué comer, ya que gran parte de la cobertura vegetal fue destruida. Los mamíferos, en cambio, podían comer insectos y plantas acuáticas.

El estudio fue publicado en la revista Biology Letters, de la Academia de Ciencias Británica, la Royal Society.

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