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Papel y cartón a partir de especies invasoras

Investigadores españoles idearon una nueva forma de combatir a una de las especies invasoras más feroces de las Islas Canarias: transformarla en papel.

Caja de cartón producido a partir de fibra de rabo de gato

El cartón obtenido a partir de la fibra de rabo de gato puede utilizarse para cajas y embalajes. Fotos: gentileza Alfonso Ruiz

La planta conocida como rabo de gato, Pennisetum setaceum, es un verdadero dolor de cabeza para las autoridades locales.

"Estamos en un sistema insular y el problema de las especies invasoras es más grave que en otros lugares, porque se extienden por un territorio limitado", dijo a BBC Mundo Alfonso Ruiz, profesor de ecodiseño y decano de la Facultad de Bellas Artes de la Universidad de La Laguna en Tenerife.

Actualmente las autoridades locales combaten el pennisetum quemándolo. "El cabildo de Tenerife, la entidad que gestiona el gobierno de la isla, se gasta casi medio millón de euros al año intentando erradicar solamente esta especie", explicó Ruiz.

El profesor español dirige un grupo de investigación denominado Proceder que trabaja en el diseño de una máquina para la producción de papel y cartón a partir de la fibra de rabo de gato. Las muestras obtenidas hasta ahora en forma artesanal son prometedoras y el papel es, según Ruiz, "de calidad, con textura y muy bonito".

Invasora

Nadie sabe exactamente cómo arribó el rabo de gato a las Islas Canarias. "Se supone que llegó en los años 40 como especie decorativa. En esa época estaba de moda traer estas plantas para teñirlas de colores y luego ponerlas en jarrones en las casas", dijo Ruiz a BBC Mundo.

Rabo de gato Pennisetum setaceum

El rabo de gato puede colonizar prados enteros, desplazando la producción de miel. Foto: Miguel Ángel Peña

"Probablemente llegó en un barco proveniente de alguna región tropical, alguien la ha traído sin darse cuenta del daño que causaba", añadió.

La planta forma rápidamente colonias y crece con gran facilidad en cualquier sitio, colonizando el terreno. Cada planta tiene millones de semillas de modo que puede establecerse en un acantilado y desde allí difundir semillas a toda la isla.

"Puede cubrir por completo un prado, por ejemplo, haciendo que las abejas deban irse más lejos por lo que desplaza la producción de miel. Es un verdadero problema", explicó Ruiz.

Máquina no contaminante

Los investigadores de la Universidad de La Laguna esperan tener lista este año una máquina para normalizar la producción de papel. Las muestras obtenidas hasta ahora se han logrado en forma artesanal.

Pasta de papel a partir de fibra de rabo de gato

La nueva máquina utilizará un mínimo de componentes químicos y también se reciclarán el agua y los residuos.

"La máquina tiene que cumplir una serie de requisitos. La producción de papel es muy contaminante por requerir mucha agua y productos químicos, y no sería deseable solucionar un problema medioambiental creando uno nuevo".

La máquina, según Ruiz, debe alimentarse de energía renovable y el agua utilizada en la elaboración del papel debe ser totalmente reciclable. En tercer lugar, "deben reaprovecharse todos los residuos secundarios, principalmente la lignina, con la cual se pueden fabricar otros recursos como paneles o mobiliarios".

La máquina se instalará en un principio en la Universidad de La Laguna y de allí se llevará a zonas rurales para enseñar a las comunidades locales a fabricar su propio papel de embalaje de productos agroalimentarios o souvenirs que pueden venderse a los turistas.

"Estamos intentando hacer un papel que no lleve blanqueo y que tenga el menor número posible de componentes químicos que puedan ser dañinos para el medio ambiente. El papel es agradable, tiene aspecto de papel reciclado y se puede ver la textura vegetal, los trocitos de raíces o los puntitos de las semillas. Sirve para embalaje y también se puede imprimir encima".

Ecodiseño, motor del desarrollo sostenible

"La fabricación de papel es sólo una pequeña parte de un proyecto mucho más global, que busca impulsar el desarrollo local sostenible a través del ecodiseño"

Alfonso Ruiz, Universidad de La Laguna

La fabricación de papel es parte de una historia mayor.

"La idea del rabo de gato ha salido fruto de un proyecto donde estábamos pensando en maneras de hacer que el diseño pudiera servir para potenciar el desarrollo local sostenible, especialmente en las zonas rurales con los problemas que existen en la isla".

El proyecto surgió a partir de talleres con comunidades rurales, muchas de las cuales enfrentan problemas de bajos ingresos y falta de perspectivas económicas. "Los hijos no quieren seguir con el trabajo de los padres, lo que estos están elaborando ha salido de la demanda y han quedado reducidos a un garito de feria en muestras que se organizan de vez en cuando, pero no participan activamente en la creación de productos y en la adaptación de esos productos a nuevos intereses, lo que sería lo lógico".

Alfonso Ruiz y miembros del grupo de investigadores de la Universidad de La Laguna

Ruiz (segundo en la foto) y sus colegas esperan potenciar otros proyectos de desarrollo local a partir del ecodiseño.

Ruiz cree que la iniciativa en Tenerife podría ser un modelo para otras localidades.

"En los próximos años potenciaremos proyectos parecidos a éste. Todos ellos tienen la finalidad de potenciar el desarrollo local de la gente que trabaja en agroalimentación, de los artesanos que se están quedando prácticamente desamparados en el contexto actual", dijo el investigador a BBC Mundo.

"La fabricación de papel es sólo una pequeña parte de un proyecto mucho más global que busca impulsar el desarrollo local sostenible a través del ecodiseño".

Contexto

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