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¿Qué son los supervolcanes?

Última actualización: Sábado, 29 de octubre de 2011

Cada semana, la revista BBC Focus resuelve algunas dudas de sus lectores. A continuación, una selección de algunas de las respuestas para los curiosos.

¿Qué son los supervolcanes?

Volcán

Son volcanes con un Índice de Explosividad Volcánica de 8 que expulsan más de 1000km3 de material.

En comparación, la erupción de 1980 del Monte Santa Elena expulsó 2,8km3.

La erupción más reciente de un supervolcán de la que se tiene registro se dio en Nueva Zelandia hace 26.500 años; la anterior a esa, hace 75.000 años, mató al 60% de la población humana global.

¿Cuándo tendremos gafas de rayos X de verdad?

Científicos del Imperial College London han demostrado una manera de adaptar ciertos materiales para que en lugar de bloquear la luz, la amplifiquen. En otras palabras, se tornan transparentes.

La técnica implica disparar olas de átomos a través de cristales creados especialmente, de unas pocas millonesimas de milímetro de ancho.

La luz que pasa por los cristales se enreda en su estructura molecular única y en vez de ser absorbida, como en materiales convencionales, los cristales emiten luz.

Aunque previamente sólo se había logrado con gases, este trabajo prueba que el efecto puede funcionar en sólidos.

Los científicos piensan que un día podría ser posible ayudar a los socorristas a ver a través de los escombros que quedan tras los terremotos.

Pero habrá que esperar una rato para los anteojos de rayos X. Hasta ahora el efecto sólo ha sido logrado a una escala diminuta bajo condiciones muy controladas en laboratorios.

¿Cuál animal tiene el veneno más poderoso?

La toxicidad usualmente es medida de acuerdo al DL50 (Dosis Letal, 50%): la cantidad necesaria para matar a la mitad de las criaturas (usualmente ratones) a los que se les administra el veneno. Curiosamente, la peor que se ha encontrado hasta el momento es la toxina producida por la bacteria Clostridium botulinum... Botox. Basándose en ratones, su DL50 cuando se le inyecta a los humanos es menos de 0,1 microgramos.

De los venenos de animales, a menudo se menciona la batraciotoxina. Varios estimados de su DL50 equivalentes dan algo menos de 100 microgramos: casi mil veces menos tóxico. Famoso por las ranas Phyllobates de Latinoamérica y ciertos pájaros, ahora se piensa que esos animales ingieren la batraciotoxina en insectos.

Sin embargo, la palitoxina probablemente le gana. El DL50 humano de este asombrósamente intrincado químico ha sido calculado en unos 4 microgramos. Proviene de un coral suave de Hawaii, pero este animal puede estar obteniendo la palitoxina de fuentes no animales: ciertas algas dinoflagellatas.

¿Cómo se recicla el aire viciado en un avión?

El aire en la cabina no está sellado. Durante el vuelo continuamente se introduce aire fresco. Y los jets del avión de todas maneras están chupando y comprimiendo enormes volúmenes de aire para quemar con el combustible. Parte de ello es desviado para que los pasajeros respiren.

Como la compresión calienta el aire, primero tiene que ser pasado por ductos alrededor de las alas, para que se enfríe.

El aire que ya está en la cabina se pasa or filtros que remueven bacterias y virus, y luego se mezcla 50:50 con el aire fresco de afuera. El aire de la cabina que sobra se deja escapar a través de válvulas hacia la parte trasera del avión, para mantener la presión de la cabina constante.

Ese sistema significa que el aire en la cabina del avión se remplaza completamente unas 15 veces cada hora, pero es principalmente para controlar la temperatura y deshacerse de contaminantes. El oxígeno que todos los pasajeros respiran es menos de un 1% del oxígeno fresco que entra en la cabina.

Contexto

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