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Por qué el tamaño del pene sí importa, en el caso de roedores

Última actualización: Lunes, 3 de octubre de 2011
Topillo rojo Myodes glareolus Foto gentileza Mike Thom

Los topillos rojos enfrentan una dura competencia a la hora de reproducirse. Foto: gentileza Mike Thom

El secreto del poder, en el caso de algunos roedores, está en el tamaño de sus genitales, de acuerdo a un nuevo estudio.

HUESOS EN EL PENE

  • Los seres humanos no tienen huesos en el pene (báculos), pero muchos primates sí, como los gorilas y los chimpancés
  • Todos los roedores machos tienen huesos en el pene
  • El báculo fosilizado de una morsa extinta descubierto en 2007 medía 1,2 metros

Jean Francois Lemaitre, de la Universidad de Liverpool, en Inglaterra, y colegas en Francia y Suiza, estudiaron el comportamiento reproductivo de los topillos rojos, Myodes glareolus, una especie de roedor que vive en áreas forestales, y encontraron que los machos dominantes tenían en su pene huesos más anchos.

Si bien ausentes en los seres humanos, este hueso peneano, denominado báculo, existe en muchas otras especies de mamíferos, como gorilas y chimpancés, aunque su función exacta aún no se ha dilucidado.

Los científicos determinaron que en el caso de los topillos rojos, no es la longitud del hueso el factor determinante, sino el ancho.

Competencia

Los topillos rojos viven un máximo de 18 meses. El período de gestación es cercano a los 20 días, con una media de cuatro crías por camada. Las crías son independientes a las cuatro semanas y alcanzan la madurez sexual en pocos meses.

Hueso del pene del topillo rojo Foto Jean Francois Lemaitre

El báculo o hueso del pene del topillo rojo tiene forma de tridente. Foto gentileza Jean Francois Lemaitre

"Esta especie es particularmente interesante de estudiar, porque las hembras se aparean con varios machos en un mismo período de celo", explicó el Dr. Lemaitre.

Esta dura competencia puede haber llevado a adaptaciones evolutivas en la anatomía de los genitales, para aumentar las probabilidades de éxito, de acuerdo a los científicos.

Para poner esta teoría a prueba, los investigadores recogieron topillos rojos en el condado de Cheshire, en el noroeste de Inglaterra, y estudiaron sus crías en el laboratorio para determinar cuáles eran dominantes y cuáles subordinadas. Los machos que intentaron aparearse con mayor frecuencia fueron clasificados como dominantes.

Los investigadores escanearon luego el báculo de todos los machos para comparar sus tamaños.

¿Ancho o largo?

Estudios anteriores sobre roedores se habían enfocado en la longitud del hueso peneano, pero los investigadores descubrieron que las diferencias en el ancho tenían mayor importancia.

Imagen microscópica del pene de un topillo rojo Foto M Stark

Los penes de los topillos rojos también tienen "espinas" microscópicas.

"La principal conclusion a la que llegamos es que los machos dominantes tienene huesos más anchos y grandes, pero no más largos", dijo el Dr. Lemaitre.

El báculo más grande en el caso de los topillos rojos estudiados medía 1,7 mm de ancho por 4,5 mm de largo.

"Aunque se ha venido estudiando durante mucho tiempo a estos huesos del pene en mamíferos, aún no se conoce exactamente cuál es su función".

Lemaitre tiene una hipótesis: las hembras requieren estimulación física para ovular, y los huesos más anchos pueden tener ese efecto más frecuentemente, dando lugar a su vez a mejores resultados reproductivos.

"Nuestro estudio es un primer paso para entender la relación entre la estructura de los genitales y el éxito reproductivo en mamíferos", señaló Lemaitre a la BBC.

El estudio fue publicado en la revista Behavioural Ecology and Sociobiology.

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