Los barrios más violentos del Universo

Última actualización: Sábado, 16 de julio de 2011
Crab Nebula

Fermi descubrió que la Nebulosa del Cangrejo, que se creía que era constante, alberga violentos estallidos de rayos gamma.

La NASA (la agencia aeroespacial estadounidense) actualizó el catálogo que enumera los barrios más violentos del Universo.

El telescopio espacial Fermi capta rayos gamma, la luz de mayor energía que existe en la naturaleza y que da pistas sobre las condiciones y procesos más extremos del cosmos.

El segundo catálogo Fermi recopila un total de dos años de datos, en contraste con los 11 meses que abarcó la primera edición.

En él se enumeran 1.873 fuentes de rayos gamma. De ellas, 589 siguen sin ser identificadas y podrían ser objetos cósmicos completamente nuevos.

Dave Thompson, astrofísico de la NASA que codirigió la producción del catálogo, le dijo a la BBC que el nuevo trabajo es más que una lista ampliada.

"El nuevo catálogo es un nuevo conjunto de datos", explica. "Volvimos a analizar todos los datos, redujimos nuestro campo de estudio y desarrollamos nuevos métodos de análisis. Estamos convencidos de que no sólo es un catálogo mejor en cantidad sino también en calidad".

También es una instantánea de los ambientes más extremos del Universo.

"Es muy importante entender que el cielo de los rayos gamma no es estático sino que está cambiando todo el tiempo", señala Steven Ritz, investigador principal adjunto de la misión del telescopio Fermi.

"La gran ventaja de este mecanismo es que somos capaces de ver todo el cielo todo el tiempo. Cada tres horas abarcamos todo el cielo, así que hay diferencias interesantes entre el catálogo de primero y del segundo año, que muestran la variabilidad del cielo", le dijo a la BBC.

Misterios cósmicos

La mayor parte de las fuentes -1.095 de las 1.873- se componen de lo que se conoce como núcleos galácticos activos, que se cree que son unos agujeros negros supermasivos en el centro de las galaxias.

Galaxia

El telescopio captó los chorros de partículas escupidos por los agujeros negros supermasivos.

Aunque se conocen más por su capacidad de absorber materiales, los agujeros negros también pueden ayudar a generar un chorro de materia y luz. Este chorro, cuando apunta directamente a la Tierra, es conocido como un blazar.

Pero la segunda categoría más común que el Fermi detectó, formada por unas 572 fuentes de rayos gamma, es "no identificada".

Es decir que los investigadores compararon la ubicación de los objetos con la de otras fuentes conocidas de luz y no encontraron nada que pudiera emitir rayos gamma.

Son cientos de misterios cósmicos que esperan ser resueltos.

"Mi conjetura es que no hay sólo una clase de fuentes sino que hay muchas fuentes de tipos ya conocidos pero que no hemos identificado aún a otras longitudes de onda", señala Ritz.

"Y posiblemente haya nuevos tipos de fuentes, que es de lo que se trata todo el asunto".

Si bien equipo de Fermi seguirá recopilando y refinando sus datos, el segundo catálogo representa la lista más completa que la ciencia ha obtenido hasta ahora de los barrios más violentos del Universo. Aún queda por saber exactamente qué está pasando en ellos.

"Nuestro conocimiento del cielo de los rayos gamma es muy pobre, por lo que nuestro conocimiento de cómo se mueven las fuentes de rayos gamma –de qué material son y cómo se comportan sus partículas- es todavía bastante nuevo", explica Julie McEnery, científica del proyecto Fermi.

"Es, en parte, la razón de por qué el campo de la astronomía de rayos gamma es tan emocionante: porque es muy nuevo. Hemos estado mirando el cielo 'óptico' desde los babilonios, pero el cielo de los rayos gamma es definitivamente una experiencia de los siglos XX y XXI".

Contexto

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