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Satélites en órbita, un mundo sobre nosotros

Última actualización: Martes, 12 de abril de 2011

El primer satélite artificial, el Sputnik, fue lanzado en 1957 por la Unión Soviética. Desde entonces, más de 6.000 satélites han sido lanzados al espacio. Los satélites son cada vez más importantes para la vida en la tierra. Se utilizan para entretenimiento, seguridad, comunicaciones, navegación. Pero además hicieron que veamos nuestro planeta desde una perspectiva diferente.


A continuación le presentamos una radiografía de los satélites hoy. A quién pertenecen, dónde están y para qué se utilizan.

¿Quiénes son los actores principales?

Principales operadores de satélites

EE.UU. opera 423 de los 957 satélites que hay actualmente en órbita. A cierta distancia le sigue Rusia, pero también China estableció una presencia notable en el espacio.

Al menos 115 países poseen al menos una participación de un satélite. En este gráfico, el país de origen se identifica como el lugar donde se encuentra operador o propietario. Los satélites bajo el epígrafe “colaboración” son aquellos con tres o menos países como propietarios.

En la actualidad, 44 Estados tienen acuerdos de este tipo, siendo EE.UU., Taiwán, Japón y Francia los mayores accionistas en esas colaboraciones.
Por satélites multinacionales entendemos aquellos que son propiedad de más de tres accionistas internacionales.

Historia de los lanzamientos: un espacio sobre poblado

Evolución del lanzamiento de satélites

La U.R.S.S. puso el primer satélite en órbita en 1957. Desde entonces, se han lanzado más de 6.000. Este gráfico muestra una cronología del lanzamiento de satélites de EE.UU., la U.R.S.S. /Rusia, China y el resto del mundo desde 1957. El ícono del satélite marca el máximo de satélites lanzados en un año en cada categoría. En la U.R.S.S., ese máximo tuvo lugar en los años 70 y 80, en un momento coincidente con el apogeo del programa espacial soviético, cuando se lanzaron muchos satélites de vida corta, utilizados para navegación y comunicaciones.

En el caso de EE.UU., el máximo se alcanzó 1998 como resultado de un aumento de los lanzamientos comerciales con el fin de implementar tres redes satelitales de comunicaciones: Globalstar, Iridium y Orbcom. Muchos de estos satélites se lanzaron en vehículos estadounidenses que en ocasiones transportaban varios satélites al mismo tiempo.

De manera más general, el aumento de lanzamientos en una época determinada se puede explicar por los cambios en los usos de los satélites. En los 70 se produjo un aumento de los satélites de comunicaciones, en los 90, de los de navegación y en la última década aumentaron los satélites de usos civiles y de observación terrestre.

Si la tendencia que se muestra aquí continúa, los países implicados en el lanzamiento de satélites, seguirán construyendo aparatos mayores y más duraderos. Además, organismos internacionales e instituciones civiles, como las universidades, podrían aumentar la producción de satélites más pequeños y más baratos.

Satélites inactivos: basura espacial

Satélites inactivos

La línea superior de este gráfico muestra el número total de satélites lanzados entre 1957 y 2010. La zona gris muestra cómo muchos de los satélites lanzados están inactivos actualmente y el área naranja muestra cuántos satélites siguen operativos.

El satélite operativo más antiguo en órbita es el Amsat Oscar-7, que fue lanzado desde la Base Aérea Vandenberg en California el 15 de noviembre de 1974. Se trata de satélite de órbita baja utilizado para la transmisión de radio aficionados.

En el área gris están incluidos un total de 5.428 satélites. Muchos de esos aparatos inactivos son basura espacial que circunda la Tierra. La NASA estima que hay aproximadamente 19.000 objetos mayores de diez años alrededor de nuestro planeta.

Prioridades nacionales: para qué se usan los satélites

Usos de los satélites

Estos gráficos muestran los cuatro principales usos de los satélites actualmente en funcionamiento operados por EE.UU., Rusia, China y el resto del mundo (los satélites en colaboración y multinacionales no están incluidos). El gráfico muestra que el uso de satélites depende en gran medida del clima económico y político de cada parte del mundo.

El uso (comercial, estatal, militar o civil) describe la función principal del satélite, pero es importante tener en cuenta que muchos satélites son multifuncionales. Por ejemplo, un satélite puede tener aplicaciones comerciales y militares al mismo tiempo. Los satélites comerciales son propiedad de empresas privadas. Sus usos incluyen las telecomunicaciones y la radiodifusión.

Los satélites militares a menudo se utilizan para la vigilancia, la navegación y las comunicaciones. Los satélites estatales o públicos tienen aplicaciones como la observación meteorológica y científica. Entre los operadores civiles destacan las instituciones académicas.

Aproximadamente dos tercios de los satélites activos se utilizan para las comunicaciones. El resto de aplicaciones -navegación, vigilancia militar, observación de la Tierra, astrofísica…- abarcan entre el 5% y el 7% del total.

La vuelta al mundo en 80 minutos

Tiempo de órbita de los satélites

Este gráfico nos da una idea de cuánto tiempo tardan algunos satélites en dar una vuelta a la Tierra. Los satélites de órbita terrestre baja giran alrededor del planeta más de 30 veces más rápido que un avión de pasajeros, a una altitud de entre 80 y 1.700 km. Estos aparatos pueden hacer una órbita completa en 80 minutos. Casi la mitad de los satélites en funcionamiento son de este tipo.

La altitud de los satélites de órbita sincronizada con la Tierra se sitúan a unos 35.700 kilómetros de la tierra y su órbita se produce cada 24 horas.

Fuentes

Esta base de datos se actualiza trimestralmente:

http://www.ucsusa.org/nuclear_weapons_and_global_security/space_weapons/technical_issues/ucs-satellite-database.html

En este proyecto se hace referencia a las siguientes instituciones:

Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA, por sus siglas en inglés)

http://www.nasa.gov/

Agencia Europea del Espacio (ESA por sus siglas en inglés)

http://www.esa.int/esaCP/index.html

Instituto Europeo de Política Espacial (ESPI por sus siglas en inglés)

http://www.espi.or.at/

Las siguientes personas contribuyeron con información para este proyecto:

Laura Grego, UCS

http://www.ucsusa.org/nuclear_weapons_and_global_security/space_weapons/technical_issues/ucs-satellite-database.html

Jeff Faust, La revista del espacio

http://www.thespacereview.com/

Jonathan McDowell, Centro de Astrofísica de Harvard

http://planet4589.org/space/jsr/jsr.html

Spyros Pagkratis, ESPI

http://www.espi.or.at/

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