Última actualización: Miércoles, 9 de marzo de 2011

Se acelera la pérdida de hielo polar

Hielo

En la nueva investigación se utilizaron dos metodologías diferentes.

La pérdida de hielo en la Antártida y Groenlandia se ha acelerado durante los últimos 20 años, indica una investigación, y pronto se convertirá en el principal causante del aumento del nivel del mar.

Basándose en datos satelitales y modelos climáticos, científicos calculan que las dos capas polares están perdiendo suficiente hielo como para hacer subir el nivel del mar. En total, está aumentando unos tres milímetros anualmente.

En un artículo que aparecerá próximamente en la revista especializada Geophysical Research Letters, los investigadores dicen que la pérdida de hielo está ocurriendo a una velocidad mayor que la que indicaban los modelos.

Los científicos suman sus voces a varios otros estudios que han concluido que el nivel del mar subirá más rápidamente que lo proyectado por el Panel Intergubernamental del Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés) en su histórica evaluación de 2007.

En 2006, las capas de Groenlandia y la Antártida estaban perdiendo una masa combinada de 475.000 millones de toneladas de hielo al año.

Como promedio, la pérdida de la capa de Groenlandia está aumentando en casi 22.000 millones de toneladas al año, mientras que la capa antártica, mucho más grande y más fría, se está reduciendo en 14.500 millones adicionales por año.

Si estos incrementos persisten, el agua de las dos capas de hielo polares podría añadir 15 centímetros al nivel promedio global del mar en 2050.

Se proyecta un crecimiento similar mediante la combinación del agua proveniente del derretimiento de los glaciares de montañas y de la expansión termal del agua de mar.

Consecuencias

"No es sorprendente que las capas de hielo dominen el futuro incremento del nivel del mar, ya que tienen una masa de hielo mucho mayor que los glaciares de montaña", dijo el autor principal de la investigación, Eric Rignot, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés) de la agencia espacial estadounidense, NASA, en Pasadena, California.

Si continúan las tendencias actuales, es probable que el nivel del mar sea perceptiblemente más alto que lo proyectado por el IPCC

Dr. Eric Rignot, NASA

"Lo que sí es sorprendente es que esta contribución creciente de las capas de hielo ya está ocurriendo", añadió.

Si se realiza una proyección de ese ritmo de pérdida de hielo hasta 2100, la contribución a la subida del nivel del mar solamente de las dos capas de hielo se calcula en 56 centímetros.

Como contraste, el IPCC proyectó en 2007 una subida máxima de 59 centímetros, aunque reconoció que probablemente era una subestimación debido a que el conocimiento de los procesos que tienen lugar en las capas de hielo era insuficiente para permitir hacer estimaciones confiables.

Desde 2007, varios otros grupos de investigación, usando métodos diferentes, han concluido que una cifra entre uno y dos metros es probable, lo que tendría graves consecuencias para las islas y países con costas largas y bajas, como Bangladesh.

"Si continúan las tendencias actuales, es probable que el nivel del mar sea perceptiblemente más alto que lo proyectado por el IPCC", dijo el Dr. Rignot.

"Nuestro estudio ayuda a reducir la incertidumbre en las proyecciones a corto plazo de la subida del nivel del mar", agregó.

Metodologías

En la nueva investigación se utilizaron dos metodologías diferentes.

Una calcula el aumento y la pérdida de hielo, mediante la combinación de varios tipos de lecturas satelitales y datos adquiridos en el terreno, por ejemplo el grueso de la capa de hielo y la velocidad de desplazamiento de los glaciares.

El segundo grupo de datos proviene de la misión "Grace" de la NASA, que utiliza satélites gemelos para medir variaciones en la gravitación de la Tierra.

La pérdida de hielo causa una reducción fraccionaria de la gravedad en ese punto de la superficie terrestre.

Hace dos años, esta misión sorprendió a algunos en la comunidad de investigación al mostrar que incluso la enorme y frígida capa de hielo del este antártico estaba perdiendo parte de su masa en los océanos.

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