Última actualización: viernes, 11 de diciembre de 2009 - 15:35 GMT

En los monos, la clave del lenguaje humano

Los científicos están cada vez más cerca de entender los orígenes del lenguaje humano, según revelan dos nuevos estudios.

Cercopiteco de Campbell (Florian Moellers)

Los monos utilizan sufijos y prefijos como los humanos.

Las investigaciones muestran que la capacidad de combinar sonidos y palabras para alterar un significado podría tener sus raíces en una especie de mono.

El equipo de investigadores de la Universidad de St. Andrews, en Escocia, descubrió que una especie de mono llamado cercopiteco de Campbell (Cercopithecus campbelli), puede agregar un simple sonido a sus llamados de alarma para crear un nuevo llamado.

Y luego puede combinar ambos sonidos para comunicar incluso más información, afirma el estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) (Actas de la Academia Nacional de Ciencias).

Krak-u

El lenguaje humano es increíblemente complejo pero una característica usada comúnmente es el proceso de agregar unidades -un prefijo o un sufijo- a una palabra para cambiar su significado.

Estos estudios muestran que en términos de la morfología de los gritos, parece haber tendencias ancestrales circulando en el linaje de los primates que antes no se conocían

Prof. Klaus Zuberbuehler

Por ejemplo, agregar "des" a la palabra "confiar" para formar "desconfiar".

El equipo de científicos estudió a los monos cercopitecos del Parque nacional Tai de Costa de Marfil y encontró que estos primates utilizan un sistema similar.

Los investigadores observaron a los machos alfa de seis grupos silvestres.

Estos monos no tienen un rol muy social pero están siempre alerta ante amenazas o disturbios potenciales y utilizan llamados para destacar esas amenazas.

Los científicos descubrieron que los monos tienen varios tipos distintos de llantos de alarma, entre ellos sonidos como "bum", "krak" y "hok".

Según los investigadores los monos gritan "bum" cuando se dan cuenta de que está cayendo una rama o para iniciar el viaje del grupo.

"Krak" sólo se utiliza cuando un leopardo está a la vista. Y "hok" se usa casi exclusivamente cuando un águila se abalanza sobre los árboles.

Los análisis posteriores revelaron que aunque el sonido "bum" siempre se usaba sin alterar, los monos algunas veces agregaban una "u" a sus "krak" y "hoks" -y así transformaban la información que estaban comunicando.

"Si se agrega esta sutil unidad 'u' para convertir el 'krak' en un 'krak-u', ese sonido puede utilizarse en una variedad de contextos diferentes", afirma el profesor Klaus Zuberbuehler, uno de los autores del estudio.

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"Si se retira ese sufijo de la palabra entonces se usa exclusivamente como llamada de alarma por la presencia de un leopardo".

Aunque la palabra "krak-u" parece ser un grito de alarma general que se da casi ante cualquier disturbio, "hok-u" se usa específicamente cuando hay un alboroto en el bosque, que puede ser desde la presencia de grupos vecinos de monos hasta el avistamiento de otros animales voladores.

"Lo que es interesante es que utilizan el mismo modificador acústico para estos llamados", dice el profesor Zuberbuehler, "y esto tiene una analogía con el uso de un sufijo en el lenguaje humano".

"Bum-bum"

Un segundo estudio se centró en la forma como los cercopitecos combinaban sus llamados de alarma ya que se vio que usaban con más frecuencia una larga secuencia de llamados en lugar de un sonido individual.

Según el profesor Zuberbuehler "a veces los monos pueden emitir 10, 15 o incluso 20 llamados, y por lo general en estas secuencias aparecen distintos tipos de gritos. Así que tratamos de entender cuál era el contexto particular que provocaba estas secuencias".

Los científicos encontraron que una secuencia formada sólo de "bums" era utilizada para preparar al grupo para viajar.

Cercopiteco de Campbell (Florian Moellers)

Se observó a los machos alfa de cercopitecos en Costa de Marfil.

Si un par de "bums" era seguido por una mezcla de "krak-us" y "hok-us", ésa parecía ser la señal de que en el vecindario estaba presente un grupo vecino de cercopitecos de Campbell u otro macho solitario.

"Estos son tres eventos diferentes que no tienen nada que ver entre sí, pero básicamente están formados de los mismos tipos de llamados" afirma el científico.

"Ésta es la primera vez que podemos demostrar que estas secuencias de sonidos expresan algo relacionado al medio ambiente o a un evento que el mono ha presenciado", agrega.

Los científicos dicen que aunque los talentos lingüísticos de los monos pueden ser únicos entre las especies de primates, si se logra mostrar que son capacidades más extendidas se contará con más información sobre el origen del lenguaje.

"Los cercopitecos de Campbell y los humanos se separaron de un ancestro común hace cerca de 30 millones de años", dice el profesor Zuberbueler.

"Estos estudios muestran que en términos de la morfología de los gritos, parece haber tendencias ancestrales circulando en el linaje de los primates que antes no se conocían", agrega.

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