Última actualización: lunes, 21 de septiembre de 2009 - 15:03 GMT

La demencia mundial ha sido subestimada

La carga de salud que enfrentará el mundo en los próximos años debido a enfermedades como Alzheimer y otras formas de demencia, ha sido subestimada.

Ancianos

Para el 2050 habrá 115 millones de personas con demencia en el mundo.

Según científicos del King's College de Londres, para el año 2050 habrá más de 115 millones de personas en el mundo padeciendo esta enfermedad.

Es decir, la cifra es 10% más grande que lo que se había establecido en estudios publicados en 2005.

Y el aumento, afirman los investigadores, se debe principalmente a las nuevas cifras establecidas en América Latina y el sur de Asia.

La investigación, que es una de las más amplias que se han llevado a cabo sobre el impacto de la enfermedad, descubrió que la situación es particularmente preocupante en esas regiones del mundo.

"Uno de los aspectos clave de esta investigación es el énfasis que estamos poniendo en los países de bajos y medianos ingresos" dijo a la BBC el doctor Robert Stewart, profesor de psiquiatría del King's College y uno de los autores de la investigación.

"Y en la necesidad urgente de llamar la atención de estos países para que comiencen a pensar en la demencia, porque la vejez está aumentando rápidamente en estas regiones, en particular América Latina, China e India".

"Creemos que allí el trastorno tendrá un impacto enorme en un lapso de tiempo muy corto", expresa el investigador.

Poco tiempo

El informe del King's College calcula que hoy en día 35 millones de personas viven en el mundo con Alzheimer y otras formas de demencia, y este número se duplicará cada veinte años, a 65,7 millones de enfermos en 2030 y 115,4 millones para 2050.

La vejez está aumentando rápidamente en estas regiones, en particular América Latina, China e India. Creemos que allí el trastorno tendrá un impacto enorme en un lapso de tiempo muy corto

Dr. Robert Stewart

Y mientras los países más desarrollados han tenido unos 100 años (desde que fue descrito por primera vez el Alzheimer) para prepararse para enfrentar este aumento, los países de medianos y bajos ingresos tendrán sólo unos 20 años para buscar formas de enfrentar esta carga de salud.

Gracias a los avances en cuidados de salud y nutrición, la longevidad de las poblaciones de países de medianos ingresos está aumentando rápidamente.

Actualmente, se calcula que poco más del 50% de las personas que sufren demencia vive en países de bajos o medianos ingresos, pero se espera que para el 2050, más de 65% de los enfermos vivirán en estas regiones.

Además, los autores creen que en algunas partes del mundo la proporción de personas de edad avanzada que tienen demencia es más alta de la que se piensa, por lo que las cifras podrían incluso ser mayores.

El problema, como explica el doctor Stewart, es que en muchos países se sigue confundiendo a la demencia con el deterioro cognitivo normal que ocurre en la vejez.

"En muchos de estos países ya se han establecido organismos de ayuda para los parientes de enfermos de demencia y una de las cosas que más trabajo les ha costado hacer entender es que la demencia no es parte normal del proceso de envejecimiento" dice el psiquiatra.

"Y el problema es que cuando este mensaje no llega a la población, la gente que inevitablemente debe cuidar a un enfermo de demencia a menudo se siente muy aislada y estigmatizada por la comunidad que los rodea que no entiende la enfermedad".

Establecer planes

Mujer mayor

Los autores urgen a los gobiernos a establecer planes para enfrentar la demencia.

La tarea, afirma el investigador, no es fácil y el primer paso es convencer a los gobiernos nacionales para que estén más conscientes del impacto de la enfermedad.

"Este informe está particularmente dirigido a los gobiernos, porque les estamos dando, además de las cifras de enfermos, el costo que tendrán que pagar por ellos" dice el doctor Stewart.

"Por eso, y por el hecho de que la enfermedad es incurable, creo que no es del interés de los gobiernos ignorar el problema"

"Se están llevando a cabo muchas investigaciones para encontrar una cura para la demencia, pero mientras tanto, esta enfermedad es el principal motivo de cuidados médicos en la vejez en todo el mundo" dice el psiquiatra.

"Y no podemos ignorar los costos informales de este trastorno -en particular en países de bajos y medianos ingresos donde no hay mucha provisión social del estado- donde las personas que cuidan al enfermo están renunciando a una vida económicamente productiva para cuidar a sus seres queridos con demencia".

Los autores están urgiendo a la Organización Mundial de la Salud a declarar a la demencia una prioridad de salud, para que más gobiernos establezcan planes y estrategias de salud para enfrentar el impacto de la demencia.

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