Última actualización: viernes, 1 de mayo de 2009 - 05:43 GMT

¿Qué es una pandemia?

La Organización Mundial de la Salud (OMS) elevó a 5 su nivel de alerta por la influenza H1N1 A lo que significa que "una pandemia es inminente", pero muchos expertos siguen esperanzados de que incluso si ocurre una epidemia global, los efectos del virus podrían ser leves.

Mujeres con mascarilla

Una pandemia podría tener efectos leves y moderados en la población, como ocurrió en 1968.

Cuando hablamos de pandemia imaginamos escenarios fatalistas donde los países del mundo han cerrado sus fronteras, los alimentos escasean y las sociedades dejan de funcionar.

Pero una pandemia, afirman los expertos, no necesariamente tiene que ser motivo de alarma y preocupación.

"Pandemia es un término que se refiere a una epidemia mundial" dijo a la BBC el doctor Alan Hayes, director del Centro de Influenza de la OMS en el Reino Unido.

"De hecho, esto es lo que ocurre cada año con las epidemias mundiales de gripe común. Pero reservamos el término de pandemia para las epidemias causadas por un nuevo virus de influenza, diferente de los virus que están actualmente circulando en la población humana".

"Y lo hacemos así porque al no tener inmunidad contra estos nuevos virus somos mucho más vulnerables y podemos tener efectos mucho más fuertes ante un ataque de este virus", dice el experto.

Hasta ahora los científicos se muestran esperanzados por el hecho de que fuera de México, los efectos que ha tenido el nuevo virus han sido leves y la gente ha logrado recuperarse.

Evitable

Pandemia es lo que ocurre cada año con las epidemias mundiales de gripe común. Pero reservamos el término de "pandemia" para las epidemias causadas por un nuevo virus de influenza, diferente de los virus que están actualmente circulando en la población humana

Dr. Alan Hayes

La OMS ha subrayado que el establecimiento de la fase cinco de alerta, que advierte a los gobiernos que una pandemia es inminente, no significa que ésta sea inevitable.

Todo dependerá, dice la organización, de la naturaleza de los brotes fuera de México. Por ejemplo, si todos estos se originaron en esa nación norteamericana o fueron propagados por alguien que no tuvo contacto con este país.

Las autoridades nacionales de los países donde se han confirmado casos estarán monitoreando en los próximos días cómo se comporta el virus en sus comunidades.

La buena noticia, como afirma el doctor Alan Hayes, es que los países están ahora mejor preparados que nunca para enfrentar una crisis de esta naturaleza.

"La OMS ha estado asesorando a todos los países en los últimos años para que preparen un plan de contingencia y ayudarlos a que estén listos para enfrentar una pandemia", indica el experto.

"Llevamos tiempo trabajando con los gobiernos para que mejoren su capacidad para poder diagnosticar la enfermedad, identificar las infecciones y colaborar para contener la propagación de esas infecciones", agrega.

Antecedentes

Gripe

El virus se propaga por la tos y estornudos de gente contagiada.

Los científicos subrayan que tienen esperanzas de que este brote se convierta en una pandemia de efectos moderados.

Pero como los virus de influenza son tan impredecibles, lo mejor es estar preparados.

"Hasta ahora hemos visto que es poco probable que el virus cause brotes importantes en muchos países del mundo" afirma el doctor Hayes.

"Pero si vamos a ver una pandemia muy extendida o cuánto tiempo va a persistir este virus circulando en el mundo, son preguntas que no podemos contestar.

Lo cierto, dice el experto, es que ya hemos visto pandemias en el pasado, como la de 1968 que causó el virus H3N2 que era un virus nuevo.

Y de hecho, esta pandemia no fue severa, sino fue muy semejante a las epidemias de gripe común que vemos cada año.

"Esto demuestra, afirma el doctor Hayes, que las pandemias pueden variar de ser extremadamente devastadoras, como la de 1918, hasta muy moderadas, como la de 1968".

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